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Un alphabet est un ensemble standard de lettres (symboles écrits de base ou graphèmes) qui est utilisé pour écrire une ou plusieurs langues selon le principe général que les lettres représentent des phonèmes (sons significatifs de base) de la langue parlée. Cela contraste avec d'autres types de systèmes d'écriture, tels que les syllabaires (où chaque caractère représente une syllabe) et les logographies (où chaque caractère représente un mot, un morphème ou une unité sémantique). L'utilisation d'alphabets soutient les efforts pour parvenir à l'alphabétisation universelle, qui est une priorité élevée dans la société contemporaine, grâce à une plus grande facilité d'apprentissage d'un nombre limité de lettres par rapport au grand nombre de symboles impliqués dans les logographies.

UNE vrai alphabet a des lettres pour les voyelles d'une langue ainsi que les consonnes. Le premier "vrai alphabet" dans ce sens est censé être l'alphabet grec, qui est une forme modifiée de l'alphabet phénicien. Dans d'autres types d'alphabet, soit les voyelles ne sont pas du tout indiquées, comme c'était le cas dans l'alphabet phénicien (de tels systèmes sont appelés abjads), soit les voyelles sont représentées par des signes diacritiques ou des modifications de consonnes, comme dans les devanagari utilisés dans Inde et Népal (ces systèmes sont appelés abugidas ou alphasyllabaries).

Il existe aujourd'hui des dizaines d'alphabets, le plus populaire étant l'alphabet latin (dérivé du grec). De nombreuses langues utilisent des formes modifiées de l'alphabet latin, avec des lettres supplémentaires formées à l'aide de signes diacritiques. Alors que la plupart des alphabets ont des lettres composées de lignes (écriture linéaire), il existe également des exceptions telles que les alphabets utilisés en braille et en morse.

Les alphabets sont généralement associés à un ordre standard de leurs lettres. Cela les rend utiles à des fins de classement, notamment en permettant de trier les mots par ordre alphabétique. Cela signifie également que leurs lettres peuvent être utilisées comme méthode alternative de "numérotation" des articles commandés, dans des contextes tels que les listes numérotées.

Étymologie

Le mot anglais alphabet est venu en anglais moyen du mot latin tardif alphabetum, qui à son tour est originaire du grec ἀλφάβητος (alphabētos), de alpha et bêta, les deux premières lettres de l'alphabet grec. Alpha et bêta à son tour provenait des deux premières lettres de l'alphabet phénicien, et signifiait à l'origine bœuf et maison respectivement.

Histoire

L'histoire de alphabétique l'écriture remonte au système d'écriture consonantique utilisé pour les langues sémitiques au Levant au deuxième millénaire avant notre ère. La plupart ou presque tous les scripts alphabétiques utilisés dans le monde aujourd'hui reviennent finalement à ce proto-alphabet sémitique.1 Ses premières origines remontent à un script proto-sinaitique développé dans l'Égypte ancienne pour représenter la langue des ouvriers sémitiques en Égypte. Ce script a été en partie influencé par l'ancien hiératique égyptien, un script cursif lié aux hiéroglyphes égyptiens.2 3

Bien que la description suivante présente l'évolution des scripts de manière linéaire, il s'agit d'une simplification. Par exemple, l'alphabet mandchou, issu des abjads d'Asie occidentale, était également influencé par le hangul coréen, qui était soit indépendant (la vision traditionnelle), soit dérivé des abugidas d'Asie du Sud. Le géorgien dérive apparemment de la famille araméenne, mais a été fortement influencé dans sa conception par le grec. L'alphabet grec, lui-même finalement dérivé des hiéroglyphes de ce premier alphabet sémitique, a ensuite adopté une demi-douzaine de hiéroglyphes démotiques supplémentaires lorsqu'il a été utilisé pour écrire en égyptien copte.

Les débuts en Égypte

Vers 2700 av. les anciens Égyptiens avaient développé un ensemble de quelque 22 hiéroglyphes pour représenter les consonnes individuelles de leur langue, plus un 23rd qui semble avoir représenté des voyelles initiales ou finales de mots. Ces glyphes ont été utilisés comme guides de prononciation pour les logogrammes, pour écrire des inflexions grammaticales et, plus tard, pour transcrire des mots de prêt et des noms étrangers. Cependant, bien que de nature alphabétique, le système n'était pas utilisé pour l'écriture purement alphabétique. Autrement dit, bien qu'il puisse être utilisé comme alphabet, il était en fait toujours utilisé avec une forte composante logographique, probablement en raison d'un fort attachement culturel à l'écriture égyptienne complexe.

Les scripts égyptiens de l'âge du bronze moyen doivent encore être déchiffrés. Cependant, ils semblent être au moins partiellement, et peut-être complètement, alphabétiques. Les exemples les plus anciens se trouvent sous forme de graffitis provenant du centre de l'Égypte et datent d'environ 1800 avant notre ère.452 Ces inscriptions, selon Gordon J. Hamilton, aident à montrer que l'endroit le plus probable pour l'invention de l'alphabet était en Égypte proprement dite.6

Le premier script purement alphabétique aurait été développé en 2000 avant notre ère. pour les travailleurs sémitiques dans le centre de l'Égypte. Au cours des cinq siècles suivants, il s'est propagé vers le nord, et tous les alphabets ultérieurs du monde entier en sont descendus ou ont été inspirés par l'un de ses descendants, à l'exception peut-être de l'alphabet méroïtique, un troisième siècle avant notre ère. adaptation de hiéroglyphes en Nubie au sud de l'Egypte.

Scripts du Moyen-Orient

Un spécimen de script proto-sinaitique, l'un des premiers (sinon le tout premier) script phonémique

Le système apparemment "alphabétique" connu sous le nom d'écriture proto-sinaitique apparaît dans les mines turquoises égyptiennes de la péninsule du Sinaï datant du XVe siècle avant notre ère, apparemment abandonné par des travailleurs cananéens. Une version encore plus ancienne de ce premier alphabet a été découverte à Wadi el-Hol et datée d'environ 1800 avant notre ère. Cet alphabet a montré qu'il avait été adapté à partir de formes spécifiques de hiéroglyphes égyptiens datant d'environ 2000 avant notre ère, ce qui suggère que le premier alphabet avait été développé à cette époque.7 Sur la base d'apparences et de noms de lettres, il serait basé sur des hiéroglyphes égyptiens.8 Ce script n'avait pas de caractères représentant des voyelles. Une écriture alphabétique cunéiforme avec 30 signes dont trois qui indiquent que la voyelle suivante a été inventée à Ugarit avant le XVe siècle avant notre ère. Ce script n'a pas été utilisé après la destruction d'Ugarit.9

Cette écriture sémitique ne se limitait pas aux signes consonantiques égyptiens existants, mais incorporait un certain nombre d'autres hiéroglyphes égyptiens, pour un total de peut-être trente, et utilisait des noms sémitiques pour eux.10 Cependant, au moment où le script a été hérité par les Cananéens, il était purement alphabétique. Par exemple, le hiéroglyphe représentant à l'origine «maison» ne représentait que b.10

L'écriture proto-sinaitique s'est finalement développée en alphabet phénicien, qui est conventionnellement appelé "proto-cananéen" avant 1050 avant notre ère.11 Le texte le plus ancien de l'écriture phénicienne est une inscription sur le sarcophage du roi Ahiram. Ce script est le script parent de tous les alphabets occidentaux. Au Xe siècle, deux autres formes peuvent être distinguées, à savoir le cananéen et l'araméen, qui ont ensuite donné naissance à l'hébreu.8 L'alphabet sud-arabe, une écriture sœur de l'alphabet phénicien, est l'écriture dont dérive l'alphabet Ge'ez (un abugida).

Le script Proto-Sinatic ou Proto Canaanite et le script Ugaritic ont été les premiers scripts avec un nombre limité de signes, contrairement aux autres systèmes d'écriture largement utilisés à l'époque, Cuneiform, hiéroglyphes égyptiens et Linear B. Le script phénicien était probablement le premier script phonémique811 et il ne contenait qu'environ deux douzaines de lettres distinctes, ce qui en faisait un script assez simple à apprendre pour les commerçants ordinaires. Un autre avantage du phénicien était qu'il pouvait être utilisé pour écrire de nombreuses langues différentes, car il enregistrait les mots phonémiquement.

Le script a été diffusé par les Phéniciens à travers la Méditerranée.11 En Grèce, il a été modifié pour ajouter les voyelles, donnant naissance à l'ancêtre de tous les alphabets en Occident. Les Grecs ont pris des lettres qui ne représentaient pas des sons qui existaient en grec et les ont modifiées pour représenter les voyelles. L'écriture syllabique linéaire B qui était utilisée par les Grecs mycéniens du XVIe siècle avant notre ère. avait 87 symboles dont 5 voyelles. Dans ses premières années, il y avait de nombreuses variantes de l'alphabet grec, une situation qui a fait évoluer de nombreux alphabets différents.

Descendants de l'abjad araméen

Tableau montrant les détails de la descente de quatre alphabets de l'abjad phénicien, de gauche à droite latin, grec, phénicien original, hébreu, arabe.

Les alphabets phénicien et araméen, comme leur prototype égyptien, ne représentaient que des consonnes, un système appelé abjad. L'alphabet araméen, qui a évolué à partir du phénicien au septième siècle avant notre ère. comme l'écriture officielle de l'Empire perse, semble être l'ancêtre de presque tous les alphabets modernes d'Asie:

  • L'alphabet hébreu moderne a commencé comme une variante locale de l'araméen impérial. (L'alphabet hébreu original a été conservé par les Samaritains.)10 12
  • L'alphabet arabe descendait de l'araméen via l'alphabet nabatéen de ce qui est maintenant le sud de la Jordanie.
  • L'alphabet syriaque utilisé après le troisième siècle de notre ère a évolué, à travers le pahlavi et le sogdian, vers les alphabets du nord de l'Asie, tels que l'orkhon (probablement), l'ouïghour, le mongol et le mandchou.
  • L'alphabet géorgien est de provenance incertaine, mais semble faire partie de la famille perso-araméenne (ou peut-être grecque).
  • L'alphabet araméen est également l'ancêtre le plus probable des alphabets brahmiques du sous-continent indien, qui se sont répandus au Tibet, en Mongolie, en Indochine et dans l'archipel malais avec les religions hindoue et bouddhiste. (La Chine et le Japon, tout en absorbant le bouddhisme, étaient déjà alphabétisés et conservaient leurs scripts logographiques et syllabiques.)

Alphabets européens

Codex Zographensis dans l'alphabet glagolitique de la Bulgarie médiévale

UNE vrai alphabet a des lettres pour les voyelles d'une langue ainsi que les consonnes. Le premier "vrai alphabet" dans ce sens serait l'alphabet grec qui a été modifié de l'alphabet phénicien pour inclure les voyelles.813

L'alphabet grec a ensuite été transporté par les colons grecs dans la péninsule italienne, où il a donné naissance à une variété d'alphabets utilisés pour écrire les langues italiques. L'un d'eux est devenu l'alphabet latin, qui s'est propagé à travers l'Europe à mesure que les Romains ont étendu leur empire. Même après la chute de l'État romain, l'alphabet a survécu dans les œuvres intellectuelles et religieuses. Il est finalement devenu utilisé pour les langues descendantes du latin (les langues romanes), puis pour la plupart des autres langues d'Europe.

Alphabet grec

Au moins au huitième siècle avant notre ère. les Grecs avaient emprunté l'alphabet phénicien et l'avaient adapté à leur propre langue.14 Les lettres de l'alphabet grec sont les mêmes que celles de l'alphabet phénicien, et les deux alphabets sont disposés dans le même ordre. Cependant, alors que des lettres séparées pour les voyelles auraient en fait entravé la lisibilité de l'égyptien, du phénicien ou de l'hébreu, leur absence était problématique pour le grec, où les voyelles jouaient un rôle beaucoup plus important. Les Grecs ont choisi des lettres phéniciennes représentant des sons qui n'existaient pas en grec pour représenter leurs voyelles. Par exemple, les Grecs n'avaient pas d'arrêt glottal ou h, donc les lettres phéniciennes 'alep et il est devenu grec alpha et e (renommé plus tard epsilon), et représentait les voyelles / a / et / e / plutôt que les consonnes phéniciennes. Cela a fourni cinq ou six (selon le dialecte) des douze voyelles grecques, et donc les Grecs ont finalement créé des digraphes et d'autres modifications, telles que ei, ou, et o (qui est devenu oméga), ou dans certains cas tout simplement ignoré la carence, comme dans a, i, u.12

Plusieurs variétés de l'alphabet grec se sont développées. L'un, connu sous le nom de Grec occidental ou Chalcidien, se trouvait à l'ouest d'Athènes et dans le sud de l'Italie. L'autre variation, connue sous le nom de Grec oriental, a été utilisée dans la Turquie actuelle, et les Athéniens, et finalement le reste du monde qui parlait grec, ont adopté cette variation. Après avoir d'abord écrit de droite à gauche, les Grecs ont finalement choisi d'écrire de gauche à droite, contrairement aux Phéniciens qui écrivaient de droite à gauche.15

Alphabet latin

Une tribu connue sous le nom de Latins, qui devint connue sous le nom de Romains, vivait également dans la péninsule italienne comme les Grecs occidentaux. Des Étrusques, une tribu vivant au premier millénaire avant notre ère. en Italie centrale et dans les Grecs occidentaux, les Latins ont adopté l'écriture vers le cinquième siècle. Dans l'écriture adoptée de ces deux groupes, les Latins ont laissé tomber quatre caractères de l'alphabet grec occidental. Ils ont également adapté la lettre étrusque F, prononcée `` w '', lui donnant le son `` f '', et l'Etrusque S, qui avait trois lignes en zigzag, a été courbé pour faire le S. moderne Pour représenter le son G en grec et le K son étrusque, le Gamma était utilisé. Ces changements ont produit l'alphabet moderne sans les lettres G, J, U, W, Y et Z, ainsi que quelques autres différences.15

Au cours des quelques siècles qui ont suivi la conquête d'Alexandre le Grand par la Méditerranée orientale et d'autres régions au IIIe siècle avant notre ère, les Romains ont commencé à emprunter des mots grecs, de sorte qu'ils ont dû adapter à nouveau leur alphabet pour écrire ces mots. De l'alphabet grec oriental, ils ont emprunté Y et Z, qui ont été ajoutés à la fin de l'alphabet parce que la seule fois où ils ont été utilisés était d'écrire des mots grecs.15

Lorsque la langue anglo-saxonne a commencé à être écrite en lettres romaines après l'invasion de la Grande-Bretagne par les Normands au XIe siècle, d'autres modifications ont été apportées: W a été placé dans l'alphabet par V.U développé lorsque les gens ont commencé à utiliser le U arrondi lorsqu'ils signifiait la voyelle u et le V pointu lorsque le signifiait la consonne V. J commençait comme une variation de I, dans laquelle une longue queue était ajoutée au I final lorsqu'il y en avait plusieurs d'affilée. Les gens ont commencé à utiliser le J pour la consonne et le I pour la voyelle au XVe siècle, et il a été pleinement accepté au milieu du XVIIe siècle.15

Certaines adaptations de l'alphabet latin sont augmentées de ligatures, comme æ en vieil anglais et islandais et Ȣ en algonquien; par des emprunts à d'autres alphabets, comme l'épine þ en vieil anglais et en islandais, qui provenait des runes de Futhark; et en modifiant les lettres existantes, telles que l’eth ð de l’ancien anglais et de l’islandais, qui est un . D'autres alphabets n'utilisent qu'un sous-ensemble de l'alphabet latin, comme le hawaïen et l'italien, qui utilise les lettres j, k, x, y et w uniquement en mots étrangers.

Autre

Un autre script notable est Elder Futhark, qui aurait évolué à partir de l'un des anciens alphabets italiques. Frère Futhark a donné naissance à une variété d'alphabets appelés collectivement les alphabets runiques. Les alphabets runiques étaient utilisés pour les langues germaniques de 100 de notre ère à la fin du Moyen Âge. Son utilisation est principalement limitée aux gravures sur pierre et bijoux, bien que des inscriptions aient également été trouvées sur des os et du bois. Ces alphabets ont depuis été remplacés par l'alphabet latin, à l'exception de l'utilisation décorative pour laquelle les runes sont restées en usage jusqu'au XXe siècle.

Le vieux script hongrois est un système d'écriture contemporain des Hongrois. Il a été utilisé pendant toute l'histoire de la Hongrie, mais pas comme système d'écriture officiel. À partir du XIXe siècle, il est redevenu populaire.

L'alphabet glagolitique était l'écriture initiale de la langue liturgique slave de la vieille église et est devenu, avec l'écriture grecque uniale, la base de l'écriture cyrillique. Le cyrillique est l'un des scripts alphabétiques modernes les plus largement utilisés, et se distingue par son utilisation dans les langues slaves et également pour d'autres langues de l'ancienne Union soviétique. Les alphabets cyrilliques comprennent les alphabets serbe, macédonien, bulgare et russe. On croit que l'alphabet glagolitique a été créé par les saints Cyrille et Méthode, tandis que l'alphabet cyrillique a été inventé par le savant bulgare Clément d'Ohrid, qui était leur disciple. Ils comportent de nombreuses lettres qui semblent avoir été empruntées ou influencées par l'alphabet grec et l'alphabet hébreu.

Alphabets asiatiques

Au-delà de l'écriture logographique chinoise, de nombreux scripts phonétiques existent en Asie. L'alphabet arabe, l'alphabet hébreu, l'alphabet syriaque et d'autres abjads du Moyen-Orient sont des développements de l'alphabet araméen, mais parce que ces systèmes d'écriture sont largement basés sur les consonnes, ils ne sont souvent pas considérés comme de vrais alphabets.

La plupart des scripts alphabétiques de l'Inde et de l'Asie de l'Est sont issus du script Brahmi, qui est souvent considéré comme un descendant de l'araméen.

Zhuyin sur un téléphone portable

Zhuyin (parfois appelé Bopomofo) est un semi-syllabaire utilisé pour transcrire phonétiquement le chinois mandarin en République de Chine. Après la création ultérieure de la République populaire de Chine et son adoption de Hanyu Pinyin, l'utilisation de Zhuyin est aujourd'hui limitée, mais elle est encore largement utilisée à Taiwan où la République de Chine continue de gouverner. Zhuyin s'est développé à partir d'une forme de sténographie chinoise basée sur des caractères chinois au début des années 1900 et a des éléments à la fois d'alphabet et de syllabaire. Comme un alphabet, les phonèmes des initiales des syllabes sont représentés par des symboles individuels, mais comme un syllabaire, les phonèmes des finales des syllabes ne le sont pas; au contraire, chaque finale possible (à l'exclusion de la descente médiale) est représentée par son propre symbole. Par exemple, luan est représenté par ㄌ ㄨ ㄢ (l-u-an), où le dernier symbole ㄢ représente la finale entière -un. Bien que Zhuyin ne soit pas utilisé comme système d'écriture traditionnel, il est encore souvent utilisé de manière similaire à un système de romanisation, c'est-à-dire pour aider à la prononciation et comme méthode d'entrée pour les caractères chinois sur les ordinateurs et les téléphones portables.

En Corée, l'alphabet Hangul a été créé par Sejong le Grand16 Hangul est un alphabet unique: c'est un alphabet featural, où de nombreuses lettres sont conçues à partir du lieu d'articulation du son (par exemple P pour ressembler à la bouche élargie, L pour ressembler à la langue tirée); sa conception a été planifiée par le gouvernement de l'époque; et il place les lettres individuelles dans des groupes de syllabes de dimensions égales (une syllabe occupe toujours un espace de type, quel que soit le nombre de lettres empilées dans la construction de ce bloc sonore).

Les alphabets européens, en particulier le latin et le cyrillique, ont été adaptés à de nombreuses langues d'Asie. L'arabe est également largement utilisé, parfois comme abjad (comme avec l'ourdou et le persan) et parfois comme alphabet complet (comme avec le kurde et l'ouïghour).

Les types

Alphabets: Arménien, cyrillique, géorgien, grec, latin, latin (et arabe), latin et cyrillique
Abjads: Arabe, hébreu
Abugidas: Indique du Nord, indicateur du Sud, Ge'ez, Tāna, syllabique canadien et latin
Logographique + syllabique: Logographique pur, Logographique et syllabaires mixtes, syllabaire alphabétique-décoratif + logographique limité, syllabaire alphabétique-décoratif

Le terme "alphabet" est utilisé par les linguistes et les paléographes dans un sens large et étroit. Au sens large, un alphabet est un script qui est segmentaire au niveau du phonème, c'est-à-dire qu'il a des glyphes séparés pour les sons individuels et non pour les unités plus grandes telles que les syllabes ou les mots. Dans le sens le plus étroit, certains chercheurs distinguent les «vrais» alphabets de deux autres types d'écriture segmentaire, les abjads et les abugidas. Ces trois diffèrent les uns des autres dans la façon dont ils traitent les voyelles: les abjads ont des lettres pour les consonnes et la plupart des voyelles ne sont pas exprimées; abugidas sont également basés sur des consonnes, mais indiquent des voyelles avec des signes diacritiques ou une modification graphique systématique des consonnes. En revanche, dans les alphabets au sens étroit, les consonnes et les voyelles sont écrites comme des lettres indépendantes. Le premier alphabet connu au sens large est l'écriture Wadi el-Hol, considérée comme un abjad, qui par son successeur phénicien est l'ancêtre des alphabets modernes, notamment l'arabe, le grec, le latin (via l'ancien alphabet italique), le cyrillique ( via l'alphabet grec) et l'hébreu (via l'araméen).

Des exemples d'abjads actuels sont les scripts arabe et hébreu; les vrais alphabets incluent le hangul latin, cyrillique et coréen; et les abugidas sont utilisés pour écrire le tigrinya, l'amharique, l'hindi et le thaï. Les syllabiques autochtones canadiennes sont également une abugida plutôt qu'un syllabaire comme leur nom l'indiquerait, puisque chaque glyphe représente une consonne qui est modifiée par rotation pour représenter la voyelle suivante. (Dans un vrai syllabaire, chaque combinaison consonne-voyelle serait représentée par un glyphe distinct.)

Les trois types peuvent être augmentés de glyphes syllabiques. L'ugaritique, par exemple, est essentiellement un abjad, mais a des lettres syllabiques pour / ʔa, ʔi, ʔu /. (Ce sont les seules fois où les voyelles sont indiquées.) Le cyrillique est fondamentalement un véritable alphabet, mais a des lettres syllabiques pour / ja, je, ju / (я, е, ю); Copte a une lettre pour / ti /. Devanagari est généralement un abugida augmenté de lettres dédiées aux voyelles initiales, bien que certaines traditions utilisent अ comme consonne zéro comme base graphique pour ces voyelles.

Les frontières entre les trois types de scripts segmentaires ne sont pas toujours claires. Par exemple, Sorani Kurdish est écrit en écriture arabe, qui est normalement un abjad. Cependant, en kurde, l'écriture des voyelles est obligatoire, et des lettres entières sont utilisées, donc le script est un véritable alphabet. D'autres langues peuvent utiliser un abjad sémitique avec des voyants diacritiques obligatoires, ce qui en fait des abugidas. D'un autre côté, l'écriture phagspa de l'Empire mongol était étroitement basée sur l'abugida tibétaine, mais toutes les marques de voyelle étaient écrites après la consonne précédente plutôt que sous forme de signes diacritiques. Bien que court une n'a pas été écrit, comme dans les abugidas indiens, on pourrait soutenir que la disposition linéaire en a fait un véritable alphabet. À l'inverse, les marques de voyelle de la Tigrinya abugida et de l'amharique abugida (ironiquement, la source originale du terme "abugida") ont été si complètement assimilées dans leurs consonnes que les modifications ne sont plus systématiques et doivent être apprises comme un syllabaire plutôt qu'un script segmenté. Encore plus extrême, l'abjad Pahlavi est finalement devenu logographique. (Voir ci-dessous.)

Script Ge'ez d'Ethiopie

Ainsi, la classification primaire des alphabets reflète la façon dont ils traitent les voyelles. Pour les langues tonales, une classification supplémentaire peut être basée sur leur traitement du ton, bien qu'il n'existe pas encore de noms pour distinguer les différents types. Certains alphabets ne tiennent aucun compte du ton, surtout lorsqu'il ne porte pas une lourde charge fonctionnelle, comme en somali et dans de nombreuses autres langues d'Afrique et des Amériques. De tels scripts sont destinés à tonifier ce que les abjads sont aux voyelles. Le plus souvent, les tons sont indiqués par des signes diacritiques, la façon dont les voyelles sont traitées chez les abugidas. C'est le cas du vietnamien (un vrai alphabet) et du thaï (un abugida). En thaï, le ton est déterminé principalement par le choix de la consonne, avec des diacritiques pour la désambiguïsation. Dans l'écriture Pollard, une abugida, les voyelles sont indiquées par des diacritiques, mais le placement du diacritique par rapport à la consonne est modifié pour indiquer le ton. Plus rarement, un script peut avoir des lettres séparées pour les tons, comme c'est le cas pour Hmong et Zhuang. Pour la plupart de ces scripts, que les lettres ou les signes diacritiques soient utilisés, le ton le plus courant n'est pas marqué, tout comme la voyelle la plus courante n'est pas marquée dans Indic abugidas; à Zhuyin, non seulement l'un des tons n'est pas marqué, mais il y a un diacritique pour indiquer un manque de ton, comme le virama de l'indic.

Le nombre de lettres dans un alphabet peut être assez petit. Le script Book Pahlavi, un abjad, ne comportait que douze lettres à un moment donné, et peut-être encore moins par la suite. Aujourd'hui, l'alphabet Rotokas ne compte que douze lettres. (L'alphabet hawaïen est parfois prétendu être aussi petit, mais il se compose en fait de 18 lettres, dont l'okina et cinq voyelles longues.) Alors que Rotokas a un petit alphabet parce qu'il a peu de phonèmes à représenter (seulement onze), le livre Pahlavi était petit parce que beaucoup de lettres avaient été confondu- c'est-à-dire que les distinctions graphiques avaient été perdues au fil du temps, et les signes diacritiques n'ont pas été développés pour compenser cela car ils étaient en arabe, un autre script qui a perdu beaucoup de ses formes de lettres distinctes. Par exemple, une lettre en forme de virgule représente g, d, y, k, ou j. Cependant, de telles simplifications apparentes peuvent rendre perversement un script plus compliqué. Dans les papyrus Pahlavi ultérieurs, jusqu'à la moitié des distinctions graphiques restantes de ces douze lettres ont été perdues, et le script ne pouvait plus du tout être lu comme une séquence de lettres, mais à la place, chaque mot devait être appris dans son ensemble, c'est-à-dire , ils étaient devenus des logogrammes comme dans Demotician Egyptian. L'alphabet en polonais contient 32 lettres.

Le plus grand script segmentaire est probablement un abugida, Devanagari. Lorsqu'il est écrit en devanagari, le sanscrit védique a un alphabet de 53 lettres, y compris le visarga marque pour aspiration finale et lettres spéciales pour et Jn, bien que l'une des lettres soit théorique et ne soit pas réellement utilisée. L'alphabet hindi doit représenter à la fois le sanskrit et le vocabulaire moderne, et a donc été étendu à 58 avec le khutma lettres (lettres avec un point ajouté) pour représenter les sons du persan et de l'anglais.

Le plus grand abjad connu est le Sindhi, avec 51 lettres. Les plus grands alphabets au sens étroit comprennent le kabardien et l'abkhaze (pour le cyrillique), avec 58 et 56 lettres, respectivement, et le slovaque (pour le latin), avec 46. Cependant, ces scripts comptent soit des di- et tri-graphes comme séparés lettres, comme l'espagnol a fait avec ch et ll jusqu'à récemment, ou utilise des signes diacritiques comme le slovaque č. Le plus grand vrai alphabet où chaque lettre est graphiquement indépendante est probablement le géorgien, avec 41 lettres.

Les syllabaires contiennent généralement de 50 à 400 glyphes, et les glyphes des systèmes logographiques comptent généralement de plusieurs centaines à plusieurs milliers. Ainsi, un simple décompte du nombre de symboles distincts est un indice important de la nature d'un script inconnu.

Noms des lettres

Les noms des lettres phéniciennes, dans lesquelles chaque lettre était associée à un mot commençant par ce son, continuent d'être utilisés à des degrés divers en samaritain, araméen, syriaque, hébreu, grec et arabe. Les noms ont été abandonnés en latin, qui faisait plutôt référence aux lettres en ajoutant une voyelle (généralement e) avant ou après la consonne (l'exception est zeta, qui a été conservée du grec). En cyrillique, à l'origine, les lettres portaient des noms basés sur des mots slaves; cela a ensuite été abandonné au profit d'un système similaire à celui utilisé en latin.

Orthographe et prononciation

Lorsqu'un alphabet est adopté ou développé pour être utilisé pour représenter une langue donnée, une orthographe naît généralement, fournissant des règles pour l'orthographe des mots dans cette langue. Conformément au principe sur lequel les alphabets sont basés, ces règles associent généralement les lettres de l'alphabet aux phonèmes (sons significatifs) de la langue parlée. Dans une orthographe parfaitement phonémique, il y aurait une correspondance un à un cohérente entre les lettres et les phonèmes, de sorte qu'un écrivain pourrait prédire l'orthographe d'un mot compte tenu de sa prononciation, et un locuteur pourrait prédire la prononciation d'un mot compte tenu de sa orthographe. Cependant, cet idéal n'est normalement pas atteint dans la pratique; certaines langues (comme l'espagnol et le finnois) s'en rapprochent, tandis que d'autres (comme l'anglais) s'en écartent beaucoup plus.

Les langues peuvent ne pas réussir à établir une correspondance biunivoque entre les lettres et les sons de plusieurs manières:

  • Une langue peut représenter un phonème donné avec une combinaison de lettres plutôt qu'une simple lettre. Les combinaisons à deux lettres sont appelées digraphes et les groupes à trois lettres sont appelés trigraphes. L'allemand utilise les tesseragraphes (quatre lettres) "tsch" pour le phonème prononciation allemande: tʃ et "dsch" pour dʒ, bien que ce dernier soit rare. Le Kabardien utilise également un tesserographe pour l'un de ses phonèmes, à savoir "кхъу". Deux lettres représentant un son sont également largement utilisées en hongrois (où, par exemple, cs signifie č, sz pour s, zs pour ž, dzs pour ǰ, etc.).
  • Une langue peut représenter le même phonème avec deux lettres ou combinaisons de lettres différentes. Un exemple est le grec moderne qui peut écrire le phonème Modèle: IPA-el de six manières différentes: ⟨ι⟩, ⟨η⟩, ⟨υ⟩, ⟨ει⟩, ⟨οι⟩ et ⟨υι⟩ (bien que le dernier soit rare ).
  • Une langue peut épeler certains mots avec des lettres non prononcées qui existent pour des raisons historiques ou autres. Par exemple, l'orthographe du mot thaïlandais pour «bière» เบียร์ conserve une lettre pour la consonne finale «r» présente dans le mot anglais duquel il a été emprunté, mais la fait taire.
  • La prononciation des mots individuels peut changer en fonction de la présence de mots environnants dans une phrase (sandhi).
  • Différents dialectes d'une langue peuvent utiliser différents phonèmes pour le même mot.
  • Une langue peut utiliser différents ensembles de symboles ou différentes règles pour des ensembles distincts d'éléments de vocabulaire, tels que les syllabaires japonais hiragana et katakana, ou les différentes règles en anglais pour l'orthographe des mots du latin et du grec, ou le vocabulaire germanique original.

Les langues nationales choisissent généralement d'aborder le problème des dialectes en associant simplement l'alphabet à la norme nationale. Cependant, avec une langue internationale avec de grandes variations dans ses dialectes, comme l'anglais, il serait impossible de représenter la langue dans toutes ses variations avec un seul alphabet phonétique.

Certaines langues nationales comme le finnois, le turc, le serbo-croate (serbe, croate et bosniaque) et le bulgare ont un système d'orthographe très régulier avec une correspondance presque individuelle entre les lettres et les phonèmes. A strictement parler, il manque à ces langues nationales un mot correspondant au verbe "épeler" (signifiant scinder un mot en ses lettres), la correspondance la plus proche étant un verbe signifiant scinder un mot en ses syllabes. De même, le verbe italien correspondant à «épeler (sortir)», compitare, est inconnu de nombreux Italiens car l'acte d'orthographe lui-même est rarement nécessaire car l'orthographe italienne est très phonémique. En espagnol standard, il est possible de distinguer la prononciation d'un mot de son orthographe, mais pas l'inverse; En effet, certains phonèmes peuvent être représentés de plusieurs manières, mais une lettre donnée est prononcée de manière cohérente. Le français, avec ses lettres silencieuses et son utilisation intensive de voyelles nasales et d'élision, peut sembler manquer de correspondance entre l'orthographe et la prononciation, mais ses règles de prononciation, bien que complexes, sont cohérentes et prévisibles avec un bon degré de précision.

À l'autre extrême se trouvent des langues telles que l'anglais, où l'orthographe de nombreux mots doit simplement être mémorisée car elles ne correspondent pas aux sons de manière cohérente. Pour l'anglais,

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